Falta de fondos de emergencia deja a 13,400 trabajadores de inmigración enfrentando licencias

En menos de 30 días, los Servicios de Ciudadanía e Inmigración de EE. UU. (USCIS), con problemas de liquidez, comenzarán a suspender a más de 13,400 empleados, casi el 70% de su fuerza laboral, a menos que el Congreso autorice fondos de emergencia para evitar un escenario que paralizaría el sistema legal de inmigración de la nación. .

USCIS, que administra solicitudes de tarjeta verde, permisos de trabajo, solicitudes de asilo, ceremonias de naturalización para posibles ciudadanos estadounidenses y otros servicios de inmigración, se ha enfrentado a una crisis financiera sin precedentes, que atribuye a una disminución drástica de las solicitudes durante la pandemia de coronavirus que ha privó a la agencia financiada con honorarios de su principal fuente de ingresos.

Miles de empleados de USCIS ya han recibido avisos de sus inminentes permisos, que comenzarían el 3 de agosto. “Si eso sucede, la agencia se quedaría con un equipo de esqueletos que dificultará el mantenimiento de nuestra misión crítica de administrar la inmigración legal de nuestra nación sistema “, dijo Joseph Edlow, subdirector de política de USCIS y jefe de facto de la agencia, en un comunicado a CBS News.

USCIS, que es una división del Departamento de Seguridad Nacional, informó al Congreso de sus problemas financieros a mediados de mayo, solicitando $ 1.2 mil millones en fondos de emergencia y prometiendo devolver los fondos imponiendo un recargo del 10% a las solicitudes. Sin embargo, en las semanas siguientes, ha surgido un enfrentamiento entre el Congreso y la administración Trump, dejando una nube de incertidumbre sobre la fuerza laboral de USCIS y los millones de inmigrantes que presentan peticiones ante la agencia en un año determinado.

Funcionarios del Congreso demócratas y republicanos dijeron que la administración aún no ha presentado una solicitud formal de presupuesto, frustrando a los legisladores responsables de autorizar los fondos. “Es un objetivo móvil en este momento en términos de lo que es específicamente lo que debemos abordar para evitar estos permisos”, dijo a CBS News la congresista demócrata Lucille Roybal-Allard, presidenta del Subcomité de Asignaciones de Seguridad Nacional de la Cámara de Representantes.

“Todos están de acuerdo y se centran en el hecho de que vamos a evitar esos permisos. Pero desafortunadamente, con OMB no tomando ninguna acción en este momento, es muy difícil sentarse y finalizar exactamente lo que se necesita”, Roybal- Allard agregó, refiriéndose a la Oficina de Administración y Presupuesto de la Casa Blanca.

Sin embargo, la administración Trump dice que el Congreso tiene todo lo que necesita para rescatar al USCIS. “La Administración ha solicitado formalmente los recursos necesarios para mantener funcionando al USCIS”, dijo un portavoz de OMB a CBS News. “Nuestra esperanza es que los demócratas del Congreso acepten nuestra propuesta de mantener las luces encendidas de manera responsable”.

El 19 de junio, el Director Interino de OMB, Russell Vought, envió cartas a los apropiadores del Congreso expresando su apoyo a un “enfoque neutral de déficit de pago por adelantado” para otorgar fondos de emergencia del USCIS. Las cartas, sin embargo, no especificaron una cantidad.

“La Casa Blanca de Trump es responsable de solicitar fondos suplementarios, pero todo lo que han enviado al Congreso es una carta de una página que prácticamente no proporciona información sobre el déficit o las soluciones propuestas”, dijo Evan Hollander, portavoz del panel de asignaciones de la Cámara. “A pesar de esta atroz falta de comunicación, los demócratas de la Cámara están siguiendo de cerca las dificultades financieras del USCIS y están preparados para discutir soluciones como parte de las negociaciones sobre la próxima fase de la legislación de respuesta al coronavirus. Hasta ahora, los republicanos del Senado no están dispuestos a comenzar esas conversaciones”.

Un asistente republicano del Senado dijo que los apropiadores de la Cámara no se han comunicado con los fondos de emergencia del USCIS. El asesor también dijo que la Casa Blanca no ha hecho una solicitud formal de fondos, y señaló que la carta del 19 de junio de Vought no incluía una cifra en dólares.

Roybal-Allard dijo que ella y otros legisladores también están pidiendo al USCIS que identifique los factores, además de menos solicitudes durante la pandemia, que precipitaron el déficit presupuestario de la agencia. El Congreso aún no ha recibido una respuesta, dijo. “COVID es definitivamente un factor, pero no creo que sea la razón por la que estamos en esta situación. Y eso es exactamente lo que estamos tratando de descubrir, para que pueda corregirse y no terminemos”. en el mismo lugar el año que viene”, dijo.

“Una receta para el desastre”

En mayo, el USCIS atribuyó la posible bancarrota de la agencia a una caída “dramática” en las solicitudes durante la pandemia, prediciendo que vería una disminución del 61% en los recibos de solicitudes hasta fines de septiembre. Un portavoz de la agencia dijo que los recibos “han mejorado ligeramente” desde entonces, pero señaló que la solicitud de $ 1.2 mil millones al Congreso se mantuvo “sin cambios”.

Existe un consenso entre los legisladores, el personal del Congreso, los expertos en inmigración y los empleados de USCIS de que la pandemia ha tenido un gran impacto en las operaciones de la agencia y el modelo financiado por los honorarios. El USCIS tuvo que posponer entrevistas en persona, citas con huellas digitales y fotografías, ceremonias de naturalización y otros servicios debido al coronavirus. Aunque algunos han reabierto en una capacidad limitada, prácticamente todas las oficinas se cerraron al público en la primavera. La agencia ha realizado recientemente ceremonias de naturalización más pequeñas, pero cientos de miles de inmigrantes que buscan finalizar su camino hacia la ciudadanía estadounidense todavía están esperando completar sus citas pospuestas.

Sin embargo, hay desacuerdo sobre si el coronavirus es el único catalizador de la difícil situación financiera del USCIS. Los legisladores, los expertos, los ex funcionarios del USCIS y los empleados actuales creen que la crisis fiscal de la agencia se estaba gestando mucho antes de que el coronavirus se generalizara en los Estados Unidos, impulsado por las políticas de inmigración restrictivas y las prioridades de financiación de la administración Trump.

USCIS pronosticó públicamente un déficit de $ 1.26 mil millones en noviembre de 2019, cuando propuso aumentos de tarifas para una amplia gama de sus servicios.

Un análisis reciente realizado por el Instituto de Política de Migración no partidista muestra que los ingresos de las tarifas de petición han disminuido en los últimos tres años fiscales consecutivos, una tendencia paralela a la disminución de las solicitudes de programas que la administración ha limitado o ha intentado desmantelar por completo. En el año fiscal 2019, USCIS generó $ 13 millones menos en ingresos por comisiones que en 2018, que ya había visto una caída de $ 152 millones en los fondos de la solicitud del año anterior.

Entre los años fiscales 2017 y 2019, el USCIS ha visto una caída significativa en las solicitudes de tarjetas verdes basadas en la familia, la naturalización, incluso de miembros del servicio de los EE. UU., Y programas que protegen a ciertos inmigrantes de la deportación, como el Estatus de Protección Temporal o TPS, y el Obama -era Acción Diferida para los Llegados en la Infancia, o DACA.

La administración Trump ha tratado de poner fin a los programas TPS y DACA, pero sus esfuerzos han sido obstaculizados por los tribunales. También ha tomado medidas unilaterales para restringir la inmigración basada en la familia, incluso mediante la imposición de una amplia prueba de riqueza para las tarjetas verdes que se espera que afecte de manera desproporcionada a los solicitantes de bajos ingresos. Citando el impacto económico de la pandemia, el presidente Trump ha emitido recientemente dos conjuntos de restricciones para limitar las visas de inmigrante y de trabajo.

“En los últimos cuatro años, las políticas de esta administración y la forma en que manejaban las cosas llevaron a la agencia al borde de un precipicio, y COVID fue el dedo en la espalda que lo envió”, un empleado de USCIS que solicitó el anonimato. hablar libremente le dijo a CBS News.

Otro empleado del USCIS, que también solicitó el anonimato y había recibido un aviso de licencia, estuvo de acuerdo y señaló que la agencia recientemente expandió sus unidades de detección de fraude y seguridad nacional. “Duplicar el tamaño de una dirección que en realidad no cumple la función central de nuestra agencia, que es juzgar las solicitudes de beneficios de inmigración, es una receta para un desastre financiero”, dijo el empleado a CBS News.

USCIS rechazó esta crítica. “No hay nada en el presupuesto o el análisis que sugiera que haya una caída en nuestros recibos que esté fuera de las normas históricas basadas en cualquier política que se haya implementado durante esta administración”, dijo un portavoz. “De hecho, el segundo trimestre del año fiscal 2020 fue mejor en $ 100 millones que el año fiscal 2019 y mucho mejor ($ 200 millones) que en 2016, lo que debería ilustrar qué tan lejos cayeron los ingresos a fines de marzo debido a COVID-19”.

León Rodríguez, quien dirigió el USCIS durante el segundo mandato del presidente Barack Obama, dijo que la situación actual podría resaltar el valor de tener algunas de las oficinas de la agencia, como aquellas para el procesamiento de solicitudes de asilo y refugiados, la transición de un modelo de pago a uno apropiado por Congreso. “Debido a que tanto el trabajo de asilo como el de refugiados están tan vinculados con la política exterior de Estados Unidos, y los objetivos estratégicos humanitarios y de seguridad nacional de la política exterior de Estados Unidos, tiene sentido que sea una inversión compartida de todo el pueblo estadounidense”, dijo Rodríguez a CBS News.

Michael Knowles, un oficial de asilo y presidente del sindicato para empleados de USCIS en el área de Washington, D.C., dijo que no cree que el público estadounidense haya comprendido completamente las consecuencias del posible cierre parcial de su agencia. “Millones de personas se verán afectadas, no solo las personas que aún no han llegado a los Estados Unidos, sino millones que están aquí. Millones de trabajadores que dependen de sus permisos de trabajo. Millones de residentes legales que pagan impuestos que merecen convertirse en ciudadanos”.

Knowles dijo que aún tiene esperanzas de que el Congreso y la administración lleguen a un compromiso antes del 3 de agosto, y señaló que las dos ramas han actuado con frecuencia “en el último minuto” durante las crisis.